Rituels familiaux : cuisiner la Vasilopita pour une nouvelle année chanceuse

Quand je pense à Noël et aux fêtes de fin d’année, je suis immédiatement transporté en enfance. Noël pour un enfant est quelque chose de magique – l’arbre massif illuminé et entouré de cadeaux, des chaussettes accrochées à la cheminée, une maison chaleureuse remplie de visages aimants. Et, bien sûr, la nourriture joue toujours un rôle important dans mes souvenirs de vacances.

Même si je ne viens pas d’une famille très traditionnelle, certaines coutumes – notamment celles liées à la nourriture – étaient répétées avec dévotion chaque année sans arrière-pensée. Chaque année pendant la période de Noël, je me rends compte à quel point ces rituels me manquent.

Mes plus beaux souvenirs incluent naturellement certains des membres les plus chers de ma famille : Yiorgos et Rena, mes grands-parents du côté de ma mère. Pleins d’histoires sur leurs voyages et leurs aventures, ils ont vécu entre la Grèce et l’Amérique du Sud, traversant de l’autre côté de l’hémisphère environ tous les six mois. Mais Noël et le Nouvel An étaient toujours passés à Athènes avec leur fille, leurs petits-enfants et d’autres membres de la famille. Mi-grecque et mi-allemande, ma grand-mère a grandi à Istanbul . Elle ne cuisinait pas souvent – ​​pour être honnête, je ne pense pas qu’elle aimait vraiment cuisiner – mais quand elle le faisait, elle cuisinait d’excellents plats Politika (c’est ainsi que les Grecs de Constantinople, ou Poli, appellent leur cuisine).

Pour les Grecs, le jour de l’An est encore plus important que le jour de Noël – par exemple, c’est quand les enfants ouvrent leurs cadeaux. La tradition culinaire la plus importante liée au jour de l’an est la vasilopita, un gros gâteau rond avec une pièce cachée dedans. Il existe deux recettes principales de vasilopita : la recette grecque, qui ressemble plus à une génoise faite généralement d’orange, de vanille, de cognac et d’amandes, et la politique, qui est mon préféré et ressemble plus à un aromatique tsoureki (gâteau brioché), parfumé mastiha (un type de résine collectée sur l’île de Chios) et mahlépi (une épice récoltée à partir des graines d’une variété spéciale de cerise) et garnie de graines de nigelle et de sésame.

Mes grands-parents avaient l’habitude de faire la vasilopita le soir du Nouvel An. En suivant la recette légendaire de mon arrière-grand-mère (la mère de ma grand-mère, une cuisinière hors pair), mon grand-père et ma grand-mère l’ont cuisinée ensemble. C’était un beau rituel de liaison que nous avons partagé avec eux, même si le reste d’entre nous ne faisait que regarder. Mais en réalité, c’était surtout mon grand-père qui exécutait les instructions de ma grand-mère, la détentrice de la recette !

C’était un beau rituel de liaison que nous avons partagé avec eux, même si le reste d’entre nous ne faisait que regarder.

Après avoir fini de pétrir la pâte – la partie dure – ils la traversaient trois fois, la recouvraient d’une épaisse couverture de laine et la laissaient lever. Le succès de la recette était extrêmement important, car il symboliserait le succès de l’année à venir. Heureusement, mon grand-père était devenu un expert au fil des ans, nous n’avons donc jamais été trop inquiets.

La fête du Nouvel An avait toujours lieu chez eux à Palio Faliro, dans la banlieue sud d’Athènes. Le menu était copieux et toujours le même : charcuterie et fromages, bonite marinée, poutargue finement tranchée, ma soupe au poulet préférée, lachanodolmades (viande hachée mélangée à du riz et des herbes et roulée dans des feuilles de chou, servie avec avgolemono), salade de chou, salade russe, radis, tourtes au fromage triangle et chèvre rôti avec pommes de terre au four.

Entre le repas principal et le dessert, ma grand-mère a servi un plat symbolique spécial que ma mère et moi avons adopté – la fête du Nouvel An ne semble pas complète sans lui. Elle préparait du riz cuit avec des pignons de pin et des pruneaux entiers séchés, une autre recette qui se transmet de génération en génération dans ma famille. Ce plat avait toujours été très important pour ma grand-mère, car il assurait une année de bonne santé, de prospérité et de « douceur ». Malgré le fait que lorsqu’elle l’a apporté à table, tout le monde était déjà rassasié, nous avons tous dû manger notre portion pour le bien de la nouvelle année.

Vient ensuite la vasilopita, qui atterrit toujours sur la table devant mon grand-père. Il s’est levé, a saisi un grand couteau et l’a barré au centre. Il a ensuite légèrement marqué les morceaux qu’il avait l’intention de trancher – tous justes et égaux. Le premier est allé à Jésus, le second à la Vierge Marie, le troisième à la maison, le quatrième au commerce, puis un à chaque membre de la famille en commençant par l’aîné et ensuite un chacun aux invités. Et pour une raison magique, nous tous les enfants autour de la table nous sommes retrouvés avec une pièce de monnaie dans notre pièce précieuse, pour assurer une année chanceuse à venir.

Note de l’éditeur : Pour célébrer la saison des fêtes, nous avons demandé à nos chefs de bureau de partager un repas de vacances préféré ou une tradition culinaire, passée ou présente. Joyeuses fêtes!

Cet article a été initialement publié le 27 décembre 2018.

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